Haut de 3mètres, il était couvert d'une toison laineuse pour supporter les glaciations.

 

 

 

 

Distribution:  régions arctiques

Habitat:  toundra

 

Leur subite disparition reste encore une énigme.

Apparu il y a 5 millions d'année, il a été retrouvé intact en Alaska et en Sibérie, et sa chair a été dégustée par des chiens de traîneau. Une mine d'or pour les scientifiques.

 

 

 

Protégé par sa fourrure.

Ce n'est qu'au XVIIIe siècle que cet animal de l'âge du pléistocène a été découvert, le corps conservé dans la glace, par des explorateurs russes. La révélation eut lieu dans l'extrême nord de la Sibérie. C'est là que s'étend le permafrost, immense superficie qui demeure gelée depuis des millions d'années. Les savants ont constaté chez le mammouth laineux un pelage brun-roux et un duvet épais. Il était bien protégé contre le froid glacial qui régnait dans l'atmosphère durant les quatre phases de glaciations des 700 000 dernières années. Doté d'une toison abondante, de petites oreilles, d'un crâne pyramidal et de grandes défenses enroulées, il correspondait bien aux peintures rupestres laissées par l'homme préhistorique. De nombreux fossiles de ce même animal furent découverts en Afrique, en Eurasie et en Amérique du Nord. Mais le plus extraordinaire est que des morceaux de chair, conservées dans le froid, aient pu être analysés par les chercheurs. C'est ainsi que le mammouth rapporté au musée zoologique de Saint-Pétersbourg a montré sans ressemblance tant avec l'éléphant d'Afrique qu'avec l'éléphant d'Asie.

 

 

Dima

 

Beaucoup d'herbe

Herbivore, le mammouth laineux, équipé de 26 dents pourvues de nombreuses crêtes et à couronnes élevées, broyait les branchages durs et les végétaux de la steppe. Grand consommateur d'herbe, qu'il préférait aux pousses et aux feuilles, il la débusquait sous la neige. Mais il a toutefois subi la concurence d'autres animaux, il y a 10 000 ans. Chevaux, rhinocéros, bisons, chameaux, broutaient sur son territoire. Trop de monde sur une aire trop restreinte: le mammouth n'a sans doute pas résisté.

 

 

 

 

Ordre: proboscidiens

Famille:  éléphantidés

Genre et espèce: mammonteus primigenius

 

Le mammouth et l'homme

Des restes de mammouth ont été exhumés aux Etats-Unis, dans le Dakota. Le public et les écoles défilent dans le mammoth site, d'une superficie de plus de 2 000 m2 où sont exposés des mammouths, au nombre de 44 en 1990. Il semblerait que la cause de ce grand rassemblement de mammouths soit dû à une catastrophe géologique, les animaux se seraient retrouvés prisonnier dans la terre et conservés par la qualité du milieu.

 

Un bébé mammouth de huit mois a été retrouvé près de la ville de Magadan ( Sibérie Extrême-orientale), dans un bloc de glace a une profondeur de 2,50 m. Il a été surnomé Dima.

Solides et énormes, les os de mammouth qui constituaient les restes de table de l"homme préhistorique, n'étaient pas perdus après le festin. Ils servaient comme poutres ou charpentes pour construire des cabanes.

 

 

 

Performances

Mini mammouth. Contrairement à ce que l'on pense, le mammouth était parfois moins grand que l'éléphant d'Afrique (4 mètre de haut, 7,5 m de long, 7,5 tonnes) Il y avait même des tout petits mammouths en Sibérie Septentrionale.

 

Des petits menacés

Aucune information ne nous est parvenue quant aux moeurs sexuelles du mammouth laineux. Mais l'on suppose que ce Probocidien, cousin éloigné de l'éléphant, manifestait quelques ressemblances avec lui de ce point de vue. Sans doute l'animal disparu connaissait-il lui aussi une très longue gestation. Pour les parents, la surveillance des petits était indispensable, ceux-ci n'étant pas à l'abri des prédateurs. Avant sa disparition, il y a 10 000 ans, le mammouth laineux côtoyait les coyotes, loups gris, ours géants des cavernes et n'avait que ses lingues défenses de près de 4 mètres de long pour éviter l'attaque. Sa progéniture pouvait aussi être la cible des premiers hommes, qui le tuaient pour se nourrir.

 

 

 

 

Mastodonte n'est pas mammouth

Un mastodonte est aussi différent d'un mammouth qu'un chien l'est d'un chat. Ils ne sont pas du tout placés sur la même branche de l'arbre généalogique. Le mot mastodonte veut dire "dent en forme de lamelle", mammouth signifie "gigantesque rat fouisseur".

 

Secrets de mammouth

Pour se nourrir dans la steppe froide et déblayer le terrain recouvert de neige, le mammouth utilisait ses defenses: recourbées vers l"intérieur, au point qu'elles se touchaient, elle faisaient office de crochets et constituaient des outils redoutablement efficaces.

Le mammouth était bien protégé contre le froid. Sous sa toison laineuse, recouvrant un épais duvet, son corps étaient tapissé d'une couche de graisse sous-cutanée atteignant 9 cm d'épaisseur.

 

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